主页 > 地理大发现 > 英国殖民扩张时代开局阶段的资源优势积累
2019-09-04

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   众所周知,英国在殖民时代,其海外殖民地遍布全球,被称为“日不落帝国”。大英帝国之所以能够取得如此辽阔的版图,是因为它三百多年持续的海外扩张带来的。那么英国在落后于西班牙、葡萄牙以及荷兰的情况下,是如何“逆袭”并获得如此成功的呢?
 
   常言道,良好的开端是成功的一半。英国海外扩张的开局阶段应当从公元1496年派出了第一支探险队开始算起,直至伊丽莎白一世女王去世为止,共计107年的时间。在这其中,伊丽莎白一世统治的45年是最为关键的。那么英国在海外扩张的开局阶段,是如何积累资源优势,以发展成为后来大英帝国如日中天的样子的?
 
   其实如果单纯从有形资源来做比较,英国的开局就显得太稀疏寻常了。当西班牙和葡萄牙建立起来庞大的海外殖民帝国之时(主要是在美洲新大陆),拥有了超过1000万平方公里的殖民地,英国却几乎一穷二白。不谈海外殖民地,仅从财富层面来看更是如此,当时葡萄牙已经在东方找到了香料原产地,控制了最赚钱的海上香料贸易,而西班牙更是直接找到了大量金银矿藏。当时西班牙光是政府注册的金银,黄金就有20万公斤,而白银也有1860万公斤,更别提未被登记造册的份额了。相比之下,英国当时只找到了北大西洋的纽芬兰渔场,供渔民打渔所需。
 
   仅凭有形的资源来做对比,英国在海外扩张的开局阶段的确不值一提。但是如果我们换一种角度,多去观察观察无形的资源,情况将会大不一样。而大英帝国后来的海外扩张之所以如此迅猛,其成功的秘诀就蕴含在这些看不见的资源优势里面。那么这些无形的资源究竟是什么呢?其实它主要包括三个方面,即民族禀赋、国家信用和制度环境,而这些基本都是在伊丽莎白女王统治的45年里形成的。
 
   首先说明一下英国的民族禀赋的优势,这需要从一个看似琐碎的小事说起。伊丽莎白一世女王在任期间,曾设立了一个全民食鱼日,通过立法的形式要求全国人民每周的一天当中都要吃鱼。这道法令的背后,反映出英国人商业民族和航海民族特征的形成脉络。那么英国政府为何就连民众吃不吃鱼这样的琐碎小事都要管理呢,这背后可是大有深意的。它的目的就是想改改变英国人的饮食习惯。千万别以为英国是一个岛国,就天然地与海洋拥有密切的联系了。在伊丽莎白一世女王统治之前,他们和海洋的联系其实并不多。就以英国人的伙食来说,其传统饮食就是粮食和各种肉类,是很少吃鱼的。设立了全民食鱼日之后,英国人的生活就和海洋产生了更多的联系。鱼的消费变多了,打鱼的人也就开始增加了。由于英国主要的捕鱼区域并不在近海,而在前文提及的大西洋纽芬兰渔场,距今英国本土甚远,且中途风浪较大,所以锻炼出来了许多优秀水手。
 
   正是由于全民食鱼日的设立,以及由此蓬勃发展的英国渔业,为英国训练出来一代又一代优秀的水手。正是凭借这些技艺高超的海员们,英国才有了发展航海事业和海军的基础,这才是真正战略层面的收获和财富。所以这个看似琐碎和无厘头的立法,实际上却是扎到了整个社会的层面,以潜移默化的方式推动着英国人逐渐成为一个航海民族。
 
   其次我们来聊聊英国国家信用建立的过程,这其中最为经典的案例就是对英镑币值的稳定。在伊丽莎白一世女王时期,英镑曾出现过一次巨大的危机,当时的英镑是由白银铸造而成,但含银量却严重缺失。劣币的泛滥导致国际市场上不愿接受英镑交易,这实质上是一场信誉危机。正在这时,英国一位名叫托马斯·格雷欣的银行家就上书女王,认为市面上劣币横流的现象对整个国家的信誉是一个沉重的打击,建议政府回收成色不足的货币,统一回路铸造并将成色补全。这意味着英国政府需要付出相当大的代价,所带来的收益却是缓慢的。然而伊丽莎白女王依然选择接受这个建议,因为她和托马斯·格雷欣看重国家信誉的长远收益。于是英国在付出了巨大代价之后,将英镑的币值稳住了。从此以后,英国将这项措施化为常态、形成管理,一直保持英镑币值的稳定长达370年之久。
 
    维护英镑币值的长期稳定,对英国的国家信用口碑的建立是十分有利的。这一方面反映出英国当时远胜于欧洲其他国家的大局观和长远眼光,另一方面也体现了英国人超乎寻常的契约精神。当时除了英国之外,从没有任何一个国家会付出如此巨大的代价将自己的货币稳定三百多年,所以也就没有任何一个国家拥有像英国这样超一流的国家信誉。这就导致后来英国在于别国发生战争之时,可以随意向各国商人借贷(以英国央行的名义),而敌国却往往只能使用自己的国库,很容易出现军费不足的情况。
 
   最后来聊聊英国的制度优势。其实自《大宪章》签署之后,英国社会始终推崇制度精神。而在伊丽莎白女王统治时期,英国出现的一次工商业飞跃,将这一优势体现得淋漓尽致。当时英国的出口主打产品从粗纺毛呢一跃变成了精纺的羊毛呢。千万不要小看这个差别,精纺的羊毛呢在当时的欧洲差不多已经是最高精尖的工业了。英国先前也拼命想做,但技术条件不允许。然而到了伊丽莎白时期,欧洲大陆上的精纺羊毛呢工业区爆发了战争,导致很多外国工匠为了躲避战火来到了相对安宁的伦敦。在此之前英国就已经拥有一套专利保护制度,但是为了确保精纺羊毛呢的发展,英国政府制定了更为严格的专利体系,明确授予这些工匠超常的专利保护,甚至给予他们以产业垄断地位。这些政策促使外国工匠最终选择留在了英国,促进了英国国力的提升。所以说这次英国的产业升级,就是通过制度化的措施把握住了机遇。
 
   到了伊丽莎白统治结束的时候,英国的专利制度已经相当完善,远远领先于欧洲其他国家,这就造成英国工商业发展的后劲也要比其他国家大得多。所以民族禀赋、国家信用、制度环境,这些都是英国在海外扩张的开局阶段形成的无形资本。那么拥有了这些无形资源,再给上足够的时间,就能够获得有形的资源,英国在海外扩张中的后来居上,根源于此。
 
   综上所述,任何组织在开局阶段都有自己的资源优势、资源禀赋,但是这个并不代表你能成功。英国凭借对民族禀赋、国家信用、制度环境等无形资源层面的塑造,形成了十分独特的商贸民族和海洋民族特质,最终为大英帝国在海外扩张活动中的后来居上开创了有利的先决条件。